jeudi 31 janvier 2008

More Gemini = more genius.

As I said here in french a few weeks ago, Relief-era Gemini is definitely one of American dance music's unsung heroes. Between 1994 and 1997, Spencer Kincy (his real name) was developing a risky, slippy, druggy sound than most of his Chicago contemporaries never even got close to. A dysfunctional and freaky way of making things groove, perhaps due to poor technical means and skills, but which sounds completely astonishing today, among this very controlled and mastered environment that electronic music became.

A few more examples of Gemini's genius :

Gemini - Festival (1994)

Hectic and dangerously dumb grooves here. Punishing drum programmation. Machinic psychedelia at its best, focused on data overload and absurdist construction. Yet, this works so well I can't actually believe it.

Gemini – Blast Me (1995)

This must be one of those proto-minimal techno tracks! Very cold and abstract stuff overall, more a of a DJ tool than a real banger, but it still has this typical Gemini fucked up vibe.

Gemini – Floating (1994)

This tracks is like Relief Gemini in a nutshell : disturbed and disturbing, fed by multiples voices and energies, pounding yet kind of lost. Fascinating stuff.

Gemini – A Moment of Insanity (1995)

This track is mental, simultaneously reminiscent of Thomas Bangalter's Roulé Boulé and What To Do (from everyone's favorite house music record ever Trax On Da Rocks Vol 1). Percussive craziness! And a little too monstrous for just comfortably fitting in the "tool" category. Released on Carl Craig's Planet E label.

And finally here's a double bonus : a very nice two-part Gemini mix in Bonn, ex-Western Germany's capital, back in may '95. Classics, soulful tracks, jazzy tracks, tracky tracks, that's what you could call a tour de force. I remember seeing him spin in Paris in the late 90s : his selection was mostly British dubby bouncy house (like he did himself at that time, when he worked with Classic), but he also played a few garage tunes every now and then, singing the melody to himself, eyes closed, sporting this almost frightening beard. Great memory.

Gemini - Live in Bonn part 1
Gemini - Live in Bonn part 2

mardi 29 janvier 2008

So young but so warm

I could also have said : so young but so Parisian. From our beloved capital, aired on our beloved Radio Campus Paris, here are three DJs who deserve much respect.

Out One WRCP mix – 12/22/2007

The freewheelin' Parisian video director and misanthropic lover Out One loves funk, shadow and dirt. Expect Midwest black hyperkinetic house (such as Gemini's Festival) as well as eurobrutalist atmospheres, some B-More club and even delicate, melancolic vapours gushing from remote places. Check his myspace here.

MacManus WRCP mix – 01/05/2008

MacManus works for the Paris' greatest record shop, 12 Inch. He likes his music deep and warm, even hot sometimes, both electronic and organic, blended with savoir-faire and sheer generosity. Big up mec. His myspace here.

Heatkid WRCP mix – 01/26/2008

Minimal druggy grooves & dumber fidgety UK house : that's our man Heatkid on the wheels of steel, killin it, tearin it, makin it hot, whatever. The curious thing about such a young kid is his love of vinyl. He told me he used cds only when forced to. But his father owned a record store, so I guess this might explain that. Check his myspace here.

You can suscribe to WRCP's podcasts just by copy-pasting this URL in iTunes or any other podcast software.

jeudi 24 janvier 2008

Nu Groove classics, part 2

So now that we're all convinced of the Burrell's genius, let's see who else did classic material on Nu Groove. First of all I'm not very into the more techno/darkside sound that was released on the label. I find it pretty corny and stupidly machofuturist, but then this post-Energy Flash sound, which perpetuated well into the 90s, especially in Europe, has many supporters so I'm certainly not gonna start a dispute about it. But the crazy thing is how the guys who can be considered as some of the originators of this fast and "dark" stuff also did some much slower, housier and weirder tracks.

Code 6 – Off the Hilltop

Connoisseurs will identify the Section 25 (a Manchester post-punk band reference, for you rock virgins) reference and sample. Code 6 is Joey Beltram, more or less on a minimalist tip. That's really what you can call call a disturbed track, even if the drum programming's pretty standard Todd Terry-esque early house. The rest, structure and sounds, is fully efficient and meaningful when heard drugged up or just naturally fucked up, a state I tend to be familiar with. A brilliantly sparse, almost unfinished-sounding track with a twisted atmosphere. Great work from Joey.

Major Problems – Overdose - The Final Trip
Major Problems – Arson - 4 Count Version

Major Problems are Lenny Dee and Ralphie Dee before they became hardcore techno gods. The first track here wasn't (and wouldn't be) the first one to rip Adonis' No Way Back's bassline, but I think it's done in a very fine way on this. There's a little vicious drum sound that feels like the tension is suddenly deflated. I also like the way they twist the bass, or how they integrate the breakbeats. It's overall a very powerful and, erm, fat piece of dance music. The second tune is much more frightening, certainly because it was done by even more drugged up, darkened minds. But the bass and the beat sometimes sound deep and kind of warm, so the whole tune conjures someone shifting from a really fucked up psychic state to a more serene plateau, back and forth. Very intriguing stuff indeed. I actually didn't made up this toxic metaphor on my own, since Major Problems had tracks called "Flashback", "Overdose", "Paranoia" and "The Rush". So I guess there's a kind of subtle drug innuendo here.

Massive Sounds – The Future

Not much to say about this early deep house classic : immersive, melancholic and rich with serene despair. Massive Sounds is Bobby Konders. Funny how this kind of music can almost sound like proto-jazzy lounge, yet not at all at the same time. It's the whole point of this ode to ennui (curiously – or aptly? – named "The Future") : making aural wallpaper sound passively poignant and hypnotic. Available on Gigolo's wonderful Lost Era compilation. Classic classic classic.

Basil Hardhaus – Make Me Dance (Vocal)

This Basil guy used to be quite a versatile, unpredictable producer, able to make deep jazz-tinged spiritual house tracks, instrumental lo-fi slow jams (the hilarious "The Smooth Track"), eerie synth experiments or straight horn-driven house as well as cheery, exuberant, almost campy garage, such as this tune called Make Me Dance, embellished with a sample from this pinnacle of euphoria that is Funkin for Jamaica by Tom Browne. The track sounds a bit awkward and dysfunctional to my ears and the male and female vocals definitely don't get well tight together, but this touch of amateurism and looseness are obviously essential to the track's charm.

Open House – Keep With the Pace (Club Mix)

Open House seems to be John Beltran (who would later enjoy a nice career in IDM/Detroit soft techno) and engineer Mark Wilson. Most of their stuff was very good but extremely Detroit-oriented (warm geometric basslines, hyperactive percussion, synth washes) but this particular track has a more New York-ish feel. This slap synthbass is something pretty unique in house music. And there's a bunch of other MIDI (I think) sounds that might have been cool at the time but now just seem clumsy and generic. The whole stuff put together works very well though : it's sort of blendd a cosy and contemporary loungey atmosphere with more spontaneous and dynamic elements. This is surely not a huge dancefloor smash, but it might well be a "walking down slightly busy streets in the morning with a Walkman/iPod" classic instead.

mardi 22 janvier 2008

Ronald and Rheji Burrell - Nu Groove

For several reasons, I really had to do a Nu Groove special post. First, NY based-Nu Groove had an extremely wide catalogue, releasing deep house, garage, hard house, rave-inspired techno and breakbeat, not forgetting some very tracky, more or less experimental material, even if that was pretty common in the early 90s for a dance label. The other main reason is their amazing roster : Bobby Konders, Joey Beltram, Ralphie Dee, Basil Hardhaus (best moniker ever ?), Lenny D, and the less known, but surely no less gifted, Ronald and Rheji Burrell. The last little reason might be how Nu Groove’s few distinctive sonic identities sound today : this unmastered, amateurish, ancient quality, full of wild juvenile enthusiasm and dark instincts. To my ears, it sounds like very primitive experimental yet functional music. And that’s something rare enough to be signalled (nice frenchism/litteral translation here, sorry).

Anyway, here are some of the greatest tracks released on the label. Let’s start with the Burrell Brothers.

N.Y. House'n Authority (Rheji Burrell) – Apt. 1A

N.Y. House'n Authority (Rheji Burrell) – Apt. 3A
Tick the track and click on "Rapatrier" (top right of the server's page) to d/l.

Impersonal, mechanical and unforgiving acid house, complete with whipping hi-hats and claps, and a deep, dark gray bassline. The first track has these spookily ridiculous half-human pleasure screams, both male and female. Two extremely singular, yet generic, cold and machinic pieces of music. Taken from an incredible concept EP based around New York housing politics, I guess.

Metro (Rheji Burrell) – Straphanger

Rheji on a slightly more soulful tip : breathing muffled vocal parts, lo-fi synthetic strings, a drum programming pretty much early garage sounding. But there’s still this unstoppable acid bassline. Also from another and equally great concept EP called « Journey Thru the NY Underground », actually not released on Nu Groove but on Dave Lee/Joey Negro’s Republic Records.

Grey Area (Ronald Burrell) – Fire !

Riff-heavy, rugged house, kind of Todd Terry-ish minus the « anything goes, and I really mean anything » element. Not your typical Ronald track, i.e. neither deep or garagey. But then again, the two brothers used to be able to work out raw club tracks as much as urbane soulful songs. Oh, and it’s not on Nu Groove either, but on Citi.

Aphrodisiac (Ronald Burrell) – Song of the Siren

Hypnotic, gently obsessive, yet sort of quiet and deeper than deep. A bit new-agey, but in a rather restrained and elegant manner.

The Burrell brothers now seem to work in the recording/producing business, mostly for rap and r&b acts. Rheji even did a track for departed goddess Aaliyah back in the late 90s ! But the song wasn’t so good, I mean not as marvelous as I had fantasized it to be.

That’d be all for the moment. More Nu Groove to come very soon, even nu-er than nu groove, and on Nu Groove proper.

jeudi 17 janvier 2008

In praise of techno genius Cristian Vogel

(Titre en anglais : ça fait international)

Il y aurait plein de remarques pertinentes, bien senties et finement ajustées à faire au sujet du producteur anglais (d’origine chilienne) Cristian Vogel, genre rappeler qu’il a été un des précurseurs de la minimale au même titre que Daniel Bell, Robert Hood, Herbert ou Sähkö, qu’il a souvent réussi à faire des tracks à la fois super fonctionnels et super singuliers, qu’il sort plusieurs disques en même temps en ce moment, qu’il est injustement oublié par la techno d’aujourd’hui, bref, vous aurez compris que c’est un type important et surtout extrêmement talentueux quand il s’agit d’allier vélocité, bruit et singularité structurale. Il sait débiter des grooves perturbés, jouer sur des matières sonores visqueuses, imposer des climats indistincts, insituables, bizarrement contrastés. Il fait de la musique depuis quinze ans et semble toujours autant aimer le son, son son, on pourrait presque dire qu’il a sur lui son son.

Voici quelques exemples de son génie du technogroove malaxé :

Cristian Vogel – Tearing the Groove (1997)

Ça commence avec un larsen donc accélerez si ça vous saoule, la boucle qui démarre ensuite est un des instants les plus beaux que la techno m’ait donné à entendre, on dirait du Oval en 4/4 avec un beat fracturé et sensuel. C’était sorti sur Tresor et je l’avais découvert par un pote qui jouait de la hard techno, il avait pris le maxi un peu au pif. De la sublime musique machinique, une sorte de mobile sonore, un flux autogénéré : ça marche tout seul.

Cristian Vogel – Esquina Del Sol (2000)

Il se passe souvent plein de trucs dans ses tracks, il y a un côté mise en scène que j’adore, des choses au premier plan qui passent derrière puis reviennent et vice-versa, des mélodies qui arrivent comme ça, prennent le premier rôle alors que bon c’était pas forcément prévu. Mais c’est pas trop l’anarchie non plus, c’est plutôt une sorte de monde capricieux mais avec plein de coins paradisiaques et de personnages hauts en couleur, plus ou moins comme la Corse, quoi.

Cristian Vogel – Xpute Thewoopwoop (2007)

Beaucoup classent Vogel en techno « expérimentale », je vois un peu pourquoi mais franchement c’est dur de ne pas faire gaffe au côté grosse techno club qui l’anime bien souvent. Là je dirais que c’est même carrément ghettohouse/hardhouse façon Chitown. C’est sur son dernier album, Never Engine, lequel est particulièrement aride mais vaut la peine d’être écouté si vous souhaitez instaurer un climat, disons, « sévère », peu suave, gris métallisé.

Cristian Vogel – The Backwards (2002)

Encore du groove en mode capriccio, j’aime ce stab de clavier super entêté qui tient tout le track avec ce petit son clair et neutre.

Cristian Vogel – Forwards and Backwards (1996)

Pour finir un track relativement linéaire, quelque chose d'assez toolesque en fait, d’inspiration house filtrée même si c’est de 96 donc c’est pas comme si on pouvait l’accuser de sauter dans le bandwagon en marche.

Désolé pour le désordre chronologique et l’absence de détails sur sa très riche discographie, sur ses projets conceptuels, ses titres de morceaux souvent très singuliers, ou sur Super_Collider avec Jamie Lidell, mais dans la vie il faut faire choix, comme me l’a récemment enseigné DJ Koyote. Et ces cinq morceaux valent grave le coup, je pense.

vendredi 11 janvier 2008

Horns power

J'en parlais au sujet de Break SL et d'Onur Ozer et ça se confirme notamment avec le nouveau Kindisch : les cuivres de synthèse reviennent à fond dans la dance music d'aujourd'hui, c'est super motivant. Comment ne pas être séduit par cette énergie un peu ridicule mais fatale en même temps, ce son poussé jusqu'aux pires extrêmes de l'artifice, qui fait tout le contraire de ce qu'il est censé faire, à savoir reproduire le son réel d'une trompette ou d'un saxo? "Un flashback s'imposait".

Spencer Kincy - At Play

Pour commencer, pour enchaîner avec le special post précédent, ai-je envie de dire, un morceau de Gemini sous son vrai patronyme, sorti sur Cajual en 95, extrait du même maxi (Tangled Thoughts) que Don't Stop. On reconnaît sa patte absurde, ces enchaînements de motifs abusés, cette rythmique un peu rigolarde mais qui tient quand même bien le truc, et puis surtout tous ces détails ayant pour point commun le goût du n'importe quoi, comme cet espèce de break de contrebasse "jazzy" sortie de nulle part à la 4ème minute et donc, aussi, ce lead fake saxo débilos qui s'acharne à bégayer les mêmes notes vides de tout sens.

Massive Sounds – Slackness and Sax

1990. Un bon soufflet, bien deep et bien dark en même temps, vicieux quoi, un track vraiment définitif, incontestable, nécessaire (au sens spinoziste si vous voyez ce que je veux dire). Massive Sounds, c'est Bobby Konders (avec Peter Daou aux claviers, si j'ai bien compris, ça veut dire au saxo bidon en fait), producteur de NYC par ailleurs surtout connu pour son "travail" dans le dancehall. C'est un cas de schizophrénie assez rare pour être signalé, surtout qu'il a fait des tracks house beaucoup plus chaleureux que celui-ci quand il sortait ses disques sur Nu Groove, disques que vous avez peut-être déjà entendus sur l'anthologie faite par Gigolo il y a quelques années, et donc ce morceau est extrait. Une schizophrénie rare, mais pas unique, puisque Rheji Burrell, également une signature Nu Groove, a produit du rap (notamment le classique "Sex  for the Sport" de Channel Live) après avoir fait de la house. Il en fait toujours d'ailleurs. On reviendra bientôt sur lui, ici même. Au dessus, c'est pas la bonne pochette hein, vous aurez compris.

Busta Rhymes/Jay-Z/DMX – Why We Die

Pas vraiment dance music, plutôt army music, belliqueuse musique, produit non par Swizz Beatz mais par P. Killer Trackz, qui faisait lui aussi des sons pour les Ruff Ryders à l'époque 2000, d'où la ressemblance. Orgie de cuivres en plastique, ambiance clavier portatif à vent, comment ça s'appelle ces trucs? Mon collègue Auguste Paul me dit "mélodica", c'est ça je crois.

Et c'est aussi ce qu'on entend sur Slackness and Sax, Daou joue donc bel et bien de ça, incroyable. Quelle ambiance zicos ça devait être en studio! La sévère rigolade, l'ingé son s'appelait Lenny, il adorait déconner, mettre une fausse moustache, tout ça quoi. Bref, c'est une merveilleuse chanson, et puis niveau incohérence de la "musicalité", ça tient grave la route face à Gemini. Oui, là, je parle un peu de deux morceaux à la fois, et ce, non sans une certaine habileté.

jeudi 3 janvier 2008

Sound Waves – Strictly Rhythm 1991

Ce duo n’a sorti que deux maxis et c’est bien dommage, ou peut-être pas en fait, après tout ils ont peut-être essayé d’autres trucs ensuite mais ça n’a pas marché et c’est très bien, j’aime ce genre d’attitude.

S’il faut en parler ici, c’est d’une part parce que le son deep house du NYC début 90s a tendance a être oublié à très injuste titre. Certes, beaucoup de tracks ont vieilli, sont trop systématiques ou paresseux. Mais quand ils trouvent le juste équilibre entre rythmiques pédestres, basses réconfortantes et nappes suaves, c’est tout de même vraiment bien : on touche à une sorte de résignation béate, de tristesse qui n’a pas l’air de tant plomber que ça, le tout troublé par ces sonorités tremblantes, généreuses mais en fin de luminosité, telles l’éclat d’étoiles mortes depuis longtemps. Ou comme les phares d’une voiture une nuit d’hiver, les yeux las et l’esprit brumeux.

Sound Waves – I Wanna Feel the Music

Bon, là, c’est un bon exemple de ce son « fin de siècle en douceur », rien de très dancefloor selon nos critères actuels, mais très beau.

Sound Waves – That’s All I Wanna Tell You (Psychotelic mix)

L’autre raison d’en parler, c’est que ça c’est une bombe, un robot destructeur de dancefloors. Changement de climat donc, le track est nettement plus ruff en termes rythmiques, on a une ligne de basse deep mais vile, et surtout on se fait capturer par cette combinaison synthés/voix qui diffuse de malsaines vapeurs. Dépouillé dans l’esprit mais mouvementé dans la structure, on en a pour son argent puisque la basse et le clavier changent au milieu du morceau. Bonne sauvagerie machinique, tout le monde adore ça, ne nous le cachons pas, misérables.

Sound Waves – Give It Up Girl (Swing Street mix)

On revient à un truc plus deep, mais pas autant que le premier, le beat s’énerve davantage et puis la basse maintient tout de même une certaine pression, on ne peut pas bêtement fuir la réalité en écoutant ça, on se sent comme un peu retenu par un doute. Pour l’information, un des deux gars de Sound Waves, Andrew Richardson, a sorti a la même époque plusieurs excellents tracks deep troublés plus ou moins dans cette veine, sous différents pseudos sur Strictly, dont l’assez fameux « Waterfalls » de After Hours, avec Roger Sanchez.

A part ça je vous souhaite une bonne année, soyez durs avec vous-mêmes et vous irez mieux, en tous cas c'est ce que je me suis dit le 31.